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焱兹资讯      时间:2018-09-11收藏
专题: 2036年小行星撞地球 科技创新取得新突破 企业创新面临的问题 创新面临的问题与对策 

直径350米的毁神星一旦撞击地球,将直接摧毁方圆上百公里内的所有东西,并给全球带来深刻影响。好在,最新观测完全排除了它在2036年撞击地球的可能性。

(文/Phil Plait)好消息!过去几天所作的最新观测,已经排除了2036年毁神星(Apophis)撞击地球的全部可能性。这个确实是个好消息,因为这颗小行星实际上比我们认为的还要更大一些。

毁神星是一颗环绕太阳运转的小行星,大约每7年就会运行到地球附近一次。2004年刚被发现后不久,人们就发现它对地球具有潜在威胁:它的轨道与地球轨道交叉,这意味着它有可能会撞上我们。按照最初的估算,这颗小行星直径250米,比战列舰还大,一旦撞上地球,后果不可小觑:这场天地冲撞将产生一场巨大的爆炸,能量相当于10亿吨TNT炸药同时爆炸。这要比地球上曾经引爆过的最大级别核梦之城国际网址娱乐还要超出20倍。

所以,没错,这颗小行星必须要认真应对。

擦肩而过

我们知道,毁神星将在2029年4月以极近的距离擦过地球,实际上会比许多人造卫星的高度更低!尽管在那一年,它肯定不会撞上我们,但存在一个问题:地球的引力会弯折这颗小行星的轨道,如果它恰好在某个距离上飞越地球(从某个被昵称为“锁眼”的空间区域中穿过),它就会移入另一条轨道,在7年之后的2036年4月撞上地球。

问题在于,我们当时对这颗小行星的轨道还了解得不够精确,无法确定它会不会撞上地球。原因很简单,我们还没有得到足够多的精确观测数据,所以在尝试预测20多年后它的具体位置时,总会存在一定的不确定性。因此,在当时的推算中,毁神星在2029年总有一个很小但是不容忽视的概率会穿过“锁眼”,导致它在2036年撞上地球。

几年前的观测数据更精确的确定了它的轨道,将2036年毁神星撞击地球的几率降到了大约百万分之一。但是,最让人放心的数字应该是0才对。

现在,我们终于达成了这一“成就”。毁神星现在正从距离地球1400万千米的地方飞过,正适合对它进行观测。天文学家利用NASA的金石(Goldstone)雷达设施,向那颗小行星发射了无线电脉冲,并接收到了反射回来的信号,从而精确测定了这块巨石的位置。把这些新数据加进来之后,天文学家发现,这颗小行星肯定会在2029年错过“锁眼”,因而也就百分之百不会在2036年撞上我们了。实际上,2036年4月毁神星靠近地球时,它到地球的最近距离也会在2000万千米以上,比月亮还要远50倍以上。因此,看起来,毁神星是安全的。

越大并非越好

还有另一个“更大”的消息。由赫歇尔空间红外望远镜所作的最新观测表明,毁神星比预想的要更大一些。它的直径不是270米,更有可能是350米!看起来似乎没有变大多少,但是要记住,这里说的是直径。一个物体的质量跟直径的立方成比例——直径增加20%,意味着质量会增加75%。因此,如果它撞击地球,破坏力会更惊人。

我们无法确定这颗小行星有多大的原因在于,在望远镜中它只是一个无法分辨的光点。你不可能拍张照片然后测量它有多大。相反,你只能通过它有多亮,再加上知道它离我们有多远,从而推算它的大小。大多数小行星都会把照在它们身上的大约4%的阳光反射回来,因此把这些信息结合在一起,你就能得到它的大小。

问题就在于反射率。这只是一个猜测。但赫歇尔望远镜的最新观测确定了这个数值。通过比对毁神星在红外波段不同波长上的亮度,天文学家发现,这颗小行星在可见光波段的表面颜色要比原先认为的更黑一些。如果小行星表面更黑,那么要达到同样的亮度,它就必须更大才行。这意味着,毁神星撞上地球的话,会产生威力更大的冲撞——还好,我们躲过了此劫!

现在该如何?

我得先明确一点:这些全都是好消息。毁神星肯定不会撞上地球,我们对它的大小也有了更深入的了解(还有原本认为有可能在2040年撞上地球的小行星2011 AG5,现在也百分百确定它不会撞上地球了),这些都是非常棒的好消息。但是,毁神星带给我们的教训也具有两面性:一方面,我们正越来越擅寻找、发现和追踪这些小行星;另一方面,我们必须非常严肃地应对这种威胁。

毁神星大小的小行星撞击地球会造成毁灭性后果。它会直接摧毁撞击地点周围数百千米内的所有东西,并且产生整个地球都可以感受得到的影响。尽管不会像6500万年前的那场撞击一样灭绝大量生物,但这样的灾难应对起来也绝对轻松不了。打个不太恰当的比方,你可以想想:两架撞上大厦的飞机就能导致全球经济一蹶不振,那么,一场10亿吨TNT级的大碰撞又会如何呢?

毁神星把这种风险如实带到了公众面前,或许比好莱坞那些大片的效果还要好。不过,天文学家早在好几年前就已经在认真考虑了。由科学家、工程师和宇航员创建的B612基金会,专注于定位、确认,甚至阻止小行星撞击地球——他们有这样一个计划,创建一个被称为“前哨”的太空项目,用于追踪具有潜在威胁的小行星。在NASA的喷气推进实验室(JPL),科学家也打算创建一个类似的项目,被称为NEOCam。

这两个项目我都支持!我们还需要更多的地面设施来监测天空。无论有多少双眼睛注视天空都不嫌多。我们拥有的技术能够阻止大规模撞击事件的发生,唯一需要我们做的就是决定这样去做。如果我们什么都不做,那么只要有足够长的时间,这样的撞击总是会发生。这一点千真万确,毋庸置疑。

我总是在大声宣扬科学,特别是天文学,有多么之美妙。但对于这件事来说,科学真的能够拯救世界。

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